Bulletin of Hispanic Studies

‘Fantasies of Catastrophe’: Politics and Race in the Early Novels of Julio Cortázar

Bulletin of Hispanic Studies (2022), 99, (5), 489–508.

Abstract

This paper examines politics and race in the early novels of Julio Cortázar - those written before Rayuela (1963), sometimes called his ‘Argentine trilogy’, and published after the author’s death. Despite Cortázar’s later public statements about the importance of an author’s engagement with politics, it is the analytical acumen in the realist aspects of these often fantastical novels, rather than a commitment to a stance, or a political message, that ensures the continued potency of his works as political fictions. Furthermore, recent critical investigations of race and racism in Argentina deepen our understanding of the author’s politics through reference to these questions. Cortázar admitted later in life that his former self shared many of the prejudices of his narrators and characters. We aim to nuance Beckman’s recent assertion that Cortázar displays ‘racist […] assumptions embedded within his vision of universality’ (2018) by setting these works against the background of race and politics in Argentina.

Este artículo examina la presentación de la política y la raza en las primeras novelas de Julio Cortázar, escritas antes de Rayuela (1963), a veces llamada su ‘trilogía argentina’, y editada después de su muerte. A pesar de las subsecuentes declaraciones de Cortázar sobre la importancia del compromiso de un autor con la política, es la perspicacia analítica y realista de estas novelas en otros aspectos algo fantásticas, más que un compromiso o algún mensaje político lo que asegura la potencia y la relevancia de sus obras como ficciones políticas. Además, las recientes investigaciones de la etnicidad y el racismo en la Argentina profundizan nuestra lectura de las políticas del autor a través de referencias a estas cuestiones. El, Cortázar maduro aceptó que de joven había compartido muchos de los prejuicios de sus narradores y personajes. Nuestro objetivo es matizar la reciente afirmación de Beckman de que Cortázar muestra ‘suposiciones […] racistas incrustadas en su visión de la universalidad’ (2018) al ubicar estas obras en el contexto de la raza y la política en Argentina.

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Primary sources: Works by Cortázar

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BOLLIG, BEN